¿Por qué se cayó el puente peatonal en Miami?

En las horas posteriores a la caída de un puente peatonal de 950 toneladas sobre Tamiami Trail el jueves por la tarde, que mató al menos a cuatro personas, los ingenieros civiles comenzaron a especular sobre las posibles causas. ¿Fue un error de diseño? ¿Algo no funcionó durante la construcción?

La respuesta puede estar enterrada profundamente en los cálculos realizados por los trabajadores que estaban realizando una prueba de estrés en el puente aún no terminado y vulnerable. Cualquier prueba de este tipo, según le dijeron los expertos al Miami Herald, requiere extremo cuidado y precisión para evitar abrumar a la estructura. Demasiado peso en el puente o cables demasiado apretados podrían causar problemas.

Las firmas detrás del proyecto son MCM, con sede en Miami, y Figg Bridge Group, una reconocida compañía de diseño de Tallahassee. El alcalde de Miami-Dade, Carlos Giménez, dijo que las cuadrillas estaban realizando una prueba de estrés en el puente el jueves, y el Departamento de Bomberos de Miami-Dade confirmó que dos trabajadores estaban en el puente cuando colapsó.

El puente fue diseñado para permitir a los estudiantes de la Universidad Internacional de la Florida cruzar de manera segura la transitada carretera de seis carriles entre el campus y un área residencial popular. Fue construido utilizando un método conocido como “construcción acelerada de puentes”: una forma innovadora de construir puentes más rápidamente que de la forma tradicional. Mientras que las columnas de apoyo se construyeron a ambos lados de Tamiami, el puente de 175 pies se construyó a un lado de la carretera. En cuestión de horas, el sábado por la mañana, el puente se levantó sobre las columnas.

El enfoque de la Construcción Acelerada de Puentes (ABC, por su sigla en inglés) se ha vuelto más común en los últimos 10 años, particularmente en áreas urbanas con mucho tráfico, dijo Ralph Verrastro, ingeniero entrenado en Cornell y principio de Bridging Solutions con sede en Naples.

Como fue el caso con el puente de FIU, la estructura generalmente se ensambla a partir de piezas colocadas a lo largo de la carretera antes de colocarse en su lugar. Los cables que pasan por la losa del puente, y que se aprietan para fortalecer las partes prefabricadas, se ajustan y las pruebas de resistencia se completan antes de que las piezas se coloquen sobre las carreteras, por razones obvias de seguridad.

Si los trabajadores estaban ajustando los cables una vez que el puente estaba en su lugar, los cables no deberían haberse conectado a la estructura del puente, dijo Verrastro. “Una vez que terminas de tensar esos cables, ya está listo”, dijo.

Es posible que los cables se hayan apretado demasiado, lo que hace que el puente se eleve ligeramente en lo que se denomina una curvatura, dijo Verrastro, el ingeniero de Naples. Ajustar los cables para definir la inclinación pudo ser apropiado, pero eso no afectaría la resistencia estructural.

Otra vulnerabilidad: la capacidad del puente para soportar peso. En esta etapa acelerada, los puentes generalmente necesitan soporte temporal adicional y los ingenieros necesitan ser precisos sobre cuánto peso se usa durante las pruebas de carga, dijo Aref de Buffalo.

“Las cargas deben calcularse con precisión en el análisis para garantizar que el puente parcial pueda transportarlas de manera segura”, dijo Amjad Aref, investigador del Instituto de Ingeniería de Puentes de la Universidad de Buffalo.

Debido a que la precisión es la clave, múltiples factores pueden haber contribuido a la falla del puente. La investigación, dijo Aref, tendrá que examinar la secuencia de construcción, las pruebas, las condiciones ambientales, como el viento y otros posibles factores.

“Puede que no sea solo un factor”, dijo Aref. “Podría ser una combinación de cosas”.

El puente también tenía algunas características de diseño inusuales.

La superestructura del puente era algo que Verrastro dijo que no había visto en 42 años de diseño de puentes. En lugar de armaduras de acero, se usaron armaduras de hormigón más pesadas. El puente también tenía un techo de hormigón, lo que aumentaba aún más el peso.

Verrastro, un experto en construcción acelerada que había hablado en el programa de ingeniería de puentes de FIU, sospecha que usar concreto era parte del diseño estético del puente, en lugar de estructural. La firma de Figg que diseñó el puente es conocida por sus puentes distintivos, dijo.

“Normalmente se involucran en cosas que se ven elegantes, pero ellos son competentes”, dijo.

Usar el proceso acelerado no necesariamente cambia el diseño, solo la construcción, dijo. Sin embargo, requiere contratistas capacitados que se especialicen en el método.

Sin embargo, en casi todos los derrumbes de puentes o edificios, los errores de construcción son los culpables, no el diseño, indicó Verrastro.

(Información de The Miami Herald)

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